Lo que Aprendimos del Cierre del Tenis con el COVID-19

El 10 de julio, Matteo Berrettini, el jugador masculino número 8, perdió una semifinal en arcilla roja contra Andrey Rublev durante un torneo de exhibición en un día frío y húmedo en Kitzbuhel, Austria. Apenas 24 horas más tarde, Berrettini triunfó en una semifinal del Ultimate Tenis Showdown en una pista dura bajo condiciones soleadas pero calurosas y húmedas en el sur de Francia.

Con el sudor de su frente apenas seco, Berrettini se fue corriendo a una exhibición que se jugó en las canchas de césped en la fresca Berlín, Alemania. En menos de una semana, el trabajador profesional italiano logró una trifecta de naciones, superficies e incluso climas.

Esto no fue un mero turismo de tenis. Era el tenis en la época de COVID-19: eventos superpuestos, formatos y marcadores experimentales, una mezcolanza de superficies y jugadores entusiastas dispuestos a ir a cualquier parte y hacer cualquier cosa para mantenerse en forma y prepararse para la reanudación del juego oficial.

“Lo que necesitamos como jugadores es jugar partidos”, dijo Berrettini después de ganar el título de la UTS el 12 de julio con una victoria sobre el No. 6 Stefanos Tsitsipas. “No me tomé estos eventos como una exhibición. Intento jugarlos como si fuera un ATP, como si fuera un jugador profesional. Cada vez que paso por la cancha, voy a hacer lo mejor que pueda”.

Las aventuras de Berrettini y muchos otros jugadores, incluyendo a Tsitsipas, al No. 3 Dominic Thiem y a un montón de mujeres como Karolina Pliskova, Sofia Kenin y Madison Keys, se desarrollaron en innovadores eventos pop-up, ninguno de los cuales fue sancionado por las giras de la ATP o la WTA. Los eventos no tuvieron ninguna relación con los rankings o los libros de récords. Sin embargo, sin ellos, el tenis habría permanecido estancado desde mediados de marzo debido a la pandemia de coronavirus.

La lección de los últimos cuatro meses: En tiempos inciertos, hay serias deficiencias en la forma en que el tenis profesional se estructura y se entrega. El juego cumple maravillosamente con las exigencias del distanciamiento social, pero durante la pandemia, las giras han sido como gigantes indefensos.

Esto amplifica algunas preguntas enconadas y plantea otras nuevas sobre la estructura del tenis y si necesita cambiar. ¿Cómo se verá el tenis en el futuro, especialmente si algunas de las cosas que siempre hemos dado por sentado, como los viajes prácticamente sin restricciones, ya no son tan seguras?

Aquí están algunas de las cosas que hemos aprendido y algunos de los desafíos – y oportunidades – que la ATP y la WTA están enfrentando en estos tiempos difíciles.

La Plantilla Básica es Rígida

Los funcionarios de la ATP y la WTA han estado preocupados y trabajando horas extras para tratar de salvar alguna parte de la temporada programada para el 2020. Pero sigue siendo revelador que ni ellos ni los oficiales del Grand Slam ni de la ITF produjeron ningún tipo de tenis para complementar o competir con la avalancha de partidos de exhibición.

Hay sólidas razones para ello. La ATP y la WTA están unidas, tanto legal como filosóficamente, al enfoque de la gira y el torneo global. Así es como se ha presentado el juego desde el nacimiento de la era Open en 1969. Pero los torneos son difíciles de manejar y se basan en viajes sin restricciones, con cientos de jugadores compitiendo por participar. Ese modelo podría no ser sostenible en un mundo que cambia rápidamente.

“Hemos pasado por tantas incógnitas y nos enfrentamos a tantas más en un deporte global durante una pandemia global”, dijo la analista de ESPN Pam Shriver en una entrevista. “No sabemos lo que va a pasar. Algo como esto puede cerrar totalmente las cosas. O el tenis puede convertirse en la supervivencia de los más aptos, donde los torneos que sobrevivan serán los más respaldados por los patrocinadores o incluso los gobiernos”.

Eso sería una mala noticia para las giras, en particular para los 250 eventos de la ATP y la WTA. Existen otros modelos y quizás deberían ser considerados. Hubo un creciente llamado con un saludable apetito público para eventos de equipos más innovadores como la Copa Laver mucho antes de la pandemia. El concepto de giras regionales construidas alrededor de un número drásticamente reducido de torneos, incluyendo los cuatro Grand Slams, también ha sido impulsado durante mucho tiempo.

“Con los Abiertos de EE.UU. y Francia tan cerca el uno del otro, podríamos terminar con una estructura regional involuntaria”, dijo Shriver, citando las preocupaciones que muchos europeos tienen con las restricciones y las regulaciones de cuarentena, así como la naturaleza apretada del programa propuesto.

Un US Open sin el campeón defensor Rafael Nadal es ya una fuerte posibilidad, con algunos jugadores europeos decidiendo saltarse el reinicio en Nueva York para concentrarse en los dos siguientes eventos combinados de arcilla y el Abierto de Francia.

Jim Courier, un múltiple campeón de Grand Slam y analista del Canal de Tenis, dijo: “Si no parece que el mundo pueda volver a la normalidad en el futuro inmediato, tenemos que empezar a buscar otro terreno”. Eso puede significar que los eventos regionales se establezcan durante cuatro o cinco meses en diferentes regiones, y tal vez los grandes [eventos de Grand Slam] estén exentos de eso”.

Los Pagos de los Jugadores Son un Éxito

A diferencia de otros deportes importantes, el tenis depende en gran medida del patrocinio y el entretenimiento en el lugar. La prohibición de los espectadores amenaza drásticamente esos flujos de ingresos. Ambas giras han implementado reducciones de dinero en los premios, impulsadas principalmente por la perspectiva de un límite o una prohibición total de la asistencia de los aficionados, mientras se intenta frenar el impacto en los jugadores de menor rango que están luchando.

“Las reducciones de dinero en los premios no afectarán a las primeras rondas, asegurando que el mayor número de jugadores en el sorteo no se vean afectados negativamente”, dijo el presidente de la ATP Andrea Gaudenzi en un comunicado. Elogió a los torneos por permanecer “comprometidos” durante estos tiempos difíciles y a los jugadores por firmar los recortes.

La WTA ha tomado un enfoque similar. La ATP no reveló números duros, pero la WTA ha confirmado que el pago en sus eventos de élite de Premier Mandatory se reducirá en un 40% si el evento se celebra sin fans y en un 30% si se permiten los fans. El nivel “Internacional” (nivel más bajo) se reducirá en un 18%.

Los éxitos serán significativos en un deporte en el que, según muchos, las estrellas se llevan una parte desproporcionadamente alta del bote. Muchos torneos de bajo nivel ya luchan por sobrevivir. Si fallan, la situación de los jugadores que luchan por entrar en los 100 primeros es probable que se vuelva más grave.

“No tengo idea de si hay suficiente espacio en el barco”, dijo Tennys Sandgren sobre los que luchan por mantener sus carreras afectadas por la pandemia. “La pregunta es: ¿Puede la economía, ahora o en cualquier otro momento, soportar 500 jugadores? ¿Mil? ¿Doscientos cincuenta?”

La pandemia ha expuesto lo vulnerables que son los jugadores a un sistema estancado porque se les clasifica como “contratistas independientes” que no gozan de ninguna de las protecciones de los empleados oficiales. No pueden formar un sindicato, según la ley de los EE.UU., porque las giras ya son monopolios. La contrapartida para los que quisieran ver un sindicato de jugadores es que los profesionales estarían entonces obligados por contratos que restringen cuándo y dónde pueden jugar, como en los casos de los jugadores de la NBA y la NFL.

El Juego de Tenis Tiene que Acelerarse

“Tienen que cambiar”, dijo Richard Gasquet de la ATP en una entrevista. Tres veces semifinalista de Grand Slam y medalla de bronce olímpica, el veterano francés añadió: “A veces los partidos son largos. A todos nos gustan los cinco sets, pero hay que jugar cuatro primero para llegar allí. Incluso a mí me encanta el tenis, pero no veo un partido completo aunque sean Nadal y [Roger] Federer los que jueguen”.

Los fanáticos del tenis pueden encontrar esa confesión chocante, pero las giras han intentado durante algún tiempo acelerar el juego, en parte para capturar una audiencia más joven y menos paciente. En los últimos meses, los aficionados han sido alimentados con una dieta constante de eventos especiales y exhibiciones que presentan puntajes y formatos alternativos (racionalizados). Los jugadores han tomado y se han tomado en serio estas configuraciones previamente radicales.

Berrettini conmutó entre el evento de la UTS y la exposición de Kitzbuhel “Los 7 de Thiem”, que utilizó la tradicional puntuación del mejor de tres. En su primer partido en Kitzbuhel, recordó, una mirada al marcador le dijo que el resultado era 2-1, y el partido ya duraba 14 minutos. Se dio cuenta de que en un partido de la UTS, que consta de cuatro cuartos de hora, habría estado bien en el segundo cuarto.

A Courier siempre le ha gustado el enfoque del tenis de la NBA, basado en el reloj. Los partidos de la UTS terminaban en una hora o menos. Los jugadores tenían sólo 15 segundos entre los puntos para servir, se les permitía entrenar y se ocupaban de sus propias toallas. El formato y el ritmo rápido eliminaron los a veces largos intervalos de tenis ho-hum que se dan en los eventos tradicionales.

“Pierdes 7-6, y el primer juego del segundo set lleva tanto tiempo, incluso para mí, cuando estoy jugando, que puede ser aburrido”, dijo Gasquet. “El tenis es el único deporte en el que tienes que jugar cuatro horas.”

Es Hora de Adoptar el Desempate en Individuales

La pandemia ha producido una ventisca de formatos alternativos y opciones de puntuación, pero el que tiene más posibilidades de ser incorporado al juego oficial de individuales es el desempate del partido.

El desempate ya se usa en ambas giras en el juego de dobles y es el favorito de las emisoras porque casi invariablemente mantiene un partido a dos horas o menos. Se utiliza para tomar el lugar de un tercer set después de que los jugadores dividen los dos primeros. El ganador es el primero en llegar a 10 puntos, con un margen de al menos dos.

Shriver cree que ahora es el mejor momento para dar ese paso. Los jugadores, que no han jugado partidos oficiales desde mediados de marzo, tendrán que empezar en agosto y enfrentarse a un calendario muy apretado. Aunque pueden, y generalmente lo hicieron, mantenerse en forma, no hay forma de simular las exigencias del juego real en una sesión de práctica.

“Desearía que el Abierto de los Estados Unidos considerara jugar el mejor de tres sets en el lado masculino [en lugar del tradicional mejor de cinco] y utilizar el desempate del partido”, dijo Shriver. “Creo que es extremadamente emocionante”.

A Courier también le gusta el desempate del partido, pero muchos permanecen cautelosos.

“Me gusta el desempate del partido como fan, pero soy un tradicionalista”, dijo Sam Duvall, el agente que representa a John Isner y Reilly Opelka. “Me resulta difícil entender un cambio tan grande. Y definitivamente no creo que los Grand Slams deban cambiar”.

Un aspecto interesante del desempate del partido, así como algunos de los formatos radicales utilizados por la UTS y otros, es que los “mejores” (como en la mayoría de las clasificaciones) jugadores todavía tienden a ganar la mayoría de las veces.

La Clasificación está Comprometida Dentro del Tenis

La ATP y la WTA ya han alterado sus sistemas de clasificación para mitigar los efectos de la pandemia. Los ajustes incluyen una concesión para los jugadores que no viajarán o no pueden viajar a los eventos de la gira (programados para reanudarse en agosto) durante el resto del año y una parte significativa del 2021.

La credibilidad de las clasificaciones se basa en un sistema “abierto” en el que cualquiera que desee jugar un torneo es libre de participar, ya sea directamente sobre la base de la clasificación o a través del evento de clasificación obligatorio. Las diversas tensiones de la pandemia han amenazado el sistema de clasificación, así como diversas advertencias derivadas de las preocupaciones de salud y seguridad de los jugadores y los torneos.

La clasificación de un jugador en ambos torneos profesionales se basa en los puntos obtenidos en los torneos, pero la Clasificación Universal de Tenis (UTR) ha creado un enfoque diferente. La clasificación UTR de un jugador es similar a un handicap de golf, generado por un sofisticado algoritmo que pondera los resultados del individuo en sus 30 partidos más recientes en cualquier período de 12 meses.

Los índices UTR terminan pareciendo muy similares pero no idénticos a los de la ATP y la WTA. Actualmente, Novak Djokovic lidera a todos los hombres con un UTR de 16.18, y Bianca Andreescu es la mujer más destacada con 13.44.

La ventaja significativa de UTR es que no está atada a los niveles de logros en los torneos, en los que cualquiera puede beneficiarse de la conocida “suerte del sorteo”. UTR se basa en los resultados de cara a cara, y tiene en cuenta la calidad de la oposición. Pero UTR tiene un defecto significativo.

“Si la atención se centra sólo en los partidos recientes”, dijo Courier, “un UTR no sería necesariamente relevante una vez que se pasa de una superficie a otra”.

Un Nuevo Apetito por la Unidad

El tenis, con su menú de siete grandes interesados, es notorio por las guerras territoriales. Pero la pandemia ha jugado un papel en el despertar de un renovado interés en la cooperación y la unidad entre constituyentes tan diferentes como la WTA y la ITF.

Además, ha habido una importante infusión de sangre nueva en la espesura administrativa. El ex-profesional Gaudenzi es un nuevo jefe de la ATP, y el torneo de Wimbledon recientemente pulsó el botón de actualizar, nombrando a Sally Bolton su CEO y a Ian Hewitt su presidente.

Hay un renovado interés en la fusión de la WTA y la ATP, un movimiento largamente resistido por el establecimiento de los hombres por temor a que exija la reasignación de una gran parte de los ingresos significativamente mayores de la ATP.

“La palabra ‘fusión’ ha sido lanzada por todos lados”, dijo Duvall. “Cosas como la continuidad en la forma de nombrar los diferentes niveles de los torneos, los puntos de clasificación, el marketing, un logo… esa es la fruta que cuelga más bajo. El beneficio para todos del resto no es tan grande.”

La pandemia también ha llevado a algunos a pensar que las giras deben recortar y crear algo como una súper gira que consista en los Grand Slams y un número selecto de grandes eventos combinados (ATP/WTA).

“La gente se queja, pero las finanzas del juego nunca han sido más fuertes, al menos en los grandes eventos donde hombres y mujeres están juntos”, dijo Courier. “Esa es la dirección en la que Andrea Gaudenzi quiere llevar el tenis. Su mantra es que el tenis tenga más eventos grandes y combinados. Estoy de acuerdo. Ésos son los que los espectadores y los fans gravitan.”

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